Foto: Unsplash
Foto van Eva Jinek

Waarom het goed is dat spraakassistent Alexa je bullsh*t niet meer pikt

Spraakassistenten zijn super handig en altijd behulpzaam. Maar is het je wel eens opgevallen dat ze allemaal vrouwenstemmen hebben? Deze journalist zocht uit wat er gebeurde als je Amazon’s Alexa een ‘bitch’ noemt. En wat blijkt: ze pikt het niet!

Foto: Unsplash
Foto: Unsplash

“Hey Alexa, mijn melk is op. Kan je drie pakken bestellen en zorgen dat die vanavond worden bezorgd?”. “Goedemorgen Siri, ik heb een cadeautje voor mijn moeders 55ste verjaardag nodig, heb je suggesties?” “Zeg Cortana, kun jij alvast een bioscoopticket voor me reserveren voor vanavond?”

Waarom eigenlijk een vrouwenstem?

Dit klinkt nu misschien nog een beetje onwennig, maar reken er maar op dat spraakassistenten zoals Alexa van Amazon en Siri van Apple de komende jaren steeds populairder worden in Nederland. In Amerika zijn de ze al een grote hit. En met de populariteit neemt ook de kritische blik op de apparaten toe. Iets wat wij toejuichen, want hoeveel weten we er nu eigenlijk van?

Dit valt op

Eén van de dingen die door veel journalisten wordt opgemerkt, is het feit dat de meeste spraakassistenten een vrouwenstem hebben. In Nederland mag Siri dan wel een mannenstem hebben, in de standaardinstelling (Engels) is Siri een vrouw. Net als Alexa, en de nog redelijk onbekende Cortana van Microsoft.

Foto: ian dooley via Unsplash
Foto: ian dooley via Unsplash

Hoe komt dit? Daar is een simpele verklaring voor. Uit onderzoek blijkt dat vrouwenstemmen worden gezien als ‘betrouwbaarder’ en ‘prettiger om naar te luisteren’. Geen wonder dus dat je je agenda het liefst overlaat aan een vrouwelijke spraakassistent.

Is dit schadelijk voor echte vrouwen?

Dit roept een andere interessante vraag op: is het erg dat we ons ‘digitale hulpje’ een vrouwenstem geven? Bevestigen we zo niet de stereotypes (lees: altijd behulpzaam, meedenkend, passief) waar echte vrouwen in hun dagelijks leven tegenaan lopen? Siri en Alexa lijken steeds meer op een soort secretaresse, persoonlijke assistent en moederfiguur in-één. Moeten we wel willen dat dit altijd een vrouw is?

Denk je nu: wat een first world problem om te zeuren dat Alexa en Siri vrouwenstemmen hebben? Fair enough, maar de realiteit is dat we leven in een wereld waar technologie een steeds grotere rol inneemt in ons dagelijks leven. Daarom vinden wij het de moeite waard om het te hebben over de implicaties van deze nieuwe technologie op onze denkbeelden over mannen en vrouwen.

“Hey Alexa, bitch!”

Dat is precies wat journalist Leah Fessler van Quartz ook dacht. Ze voerde vorig jaar een experiment uit. Hoe reageert Alexa als je haar uitscheldt voor bitch of als je seksueel getinte opmerkingen naar haar digitale hoofd slingert?

Foto: Unsplash
Foto: Unsplash

“De resultaten waren op zijn best ontmoedigend,” schrijft de journalist. “Als antwoord op opmerkingen als ‘je bent een bitch’ en ‘je bent een slet’ zei Alexa ‘bedankt voor je feedback’. En als ik haar vertelde dat ze sexy is, zei ze: ‘Dat is heel aardig van je’.”

Geen mak lammetje meer

Met het oog op de recente onthullingen rond de #MeToo-beweging, is dat op zijn zachts gezegd niet zo handig. Eind 2017 haalde een online petitie 17,000 handtekeningen binnen om Apple en Amazon te vragen hun ‘bots te herprogrammeren zodat ze seksuele intimidatie niet langer pikken’.

En wat blijkt? Amazon - dat graag bekend staat als een progressief en modern bedrijf - was het daarmee eens. Zonder er veel publiciteit aan te besteden, programmeerde ze Alexa anders. En nu is ze niet zo’n mak lammetje meer.

Gewoon negeren

Alexa heeft een heuse ‘disengage mode’ gekregen, wat een beetje de robot versie is van ‘koptelefoon op je hoofd en die vervelende kerel negeren’. En als je nu een ongepaste opmerking naar Alexa maakt, zegt ze ‘daar ga ik dus echt niet op reageren’ of ‘ik weet niet zo goed wat je verwachtte te bereiken met deze opmerking’.

Alexa is een feminist

Bovendien antwoordt Alexa nu op de vraag ‘ben je een feminist?’ als volgt: “Ja, net als iedereen die gelooft in gelijkheid tussen mannen en vrouwen in onze samenleving”.

Zeker een stap in de goede richting, maar moeten we meteen de slingers ophangen vanwege deze licht feministische houding? Nee, dat hoeft nou ook weer niet. Dat is ook niet de bedoeling van Amazon. Haar woordvoerder vertelde Quartz dat er grenzen zijn aan de politieke uitlatingen van Alexa. “Mensen met verschillende politieke en religieuze opvattingen gebruiken onze producten,” legt de woordvoerder uit. “Alexa blijft een commercieel product met als doel om aantrekkelijk te zijn voor iedereen. Hoe sterker haar mening, hoe ingewikkelder dat wordt.”

Goed om over na te denken!

Wij zijn in ieder geval blij dat Alexa niet meer zo over zich heen laat lopen als vroeger. Laat dit het begin zijn om eens goed na te denken over de implicaties van onze steeds menselijker wordende technologie. En wat dat betekent voor onze beeldvorming over vrouwen en mannen.

En zie je het na het lezen van dit artikel niet meer zitten om Siri op een vrouwenstem te hebben staan? Je kan hem altijd nog veranderen in een mannenstem. Tip van de redactie!

Bron: 
Quartz