Jeanette Epps, Wikimedia Commons
Foto van Eva Jinek

Een lesje teleurstelling omzetten in productiviteit van een heuse astronaut

Jarenlang werkte Jeanette Epps kneiterhard om als astronaut de ruimte in te kunnen. Helaas gooide NASA roet in het eten. Maar denk maar niet dat de 47-jarige verbitterd is: “Als het mij niet lukt, hoe zorg ik er dan voor dat het de volgende wél lukt?”

Jeanette Epps, Wikimedia Commons
Jeanette Epps, Wikimedia Commons

Toen Jeanette Epps negen jaar oud was, liet ze vol trots haar goede rapport zien thuis. Haar broer reageerde vol trots: “Met deze cijfers zou je zomaar ruimtevaartingenieur kunnen worden, of zelfs astronaut!”

Volgens Epps was dit rond dezelfde tijd dat NASA voor het eerst een groep vrouwen had toegelaten. Eén van die vrouwen was Sally Rides, die later de geschiedenis in zou gaan als de eerste Amerikaanse vrouw in de ruimte. En zo werd het zaadje geplant. Epps moest en zou de ruimte ingaan.

Geen vooropgezet plan

Ook al was dit het moment dat Epps haar ruimtedroom begon, toch heeft ze nooit een strategisch plan uitgewerkt om die droom te verwezenlijken. “Je kan best een einddoel in je hoofd hebben, maar dat hoeft echt niet áltijd je enige focus te zijn,” vertelt Epps in een interview met The Lily. “Ik koos er altijd voor om de dingen te doen die voor mij het meest uitdagend en interessant zouden zijn.”

We passed our exams!

Een bericht gedeeld door Jeanette Epps (@jeanette.epps) op

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

Op die manier heeft Epps behoorlijk wat ervaring opgedaan, voordat ze uiteindelijk toch bij NASA belandde. Na haar PhD in lucht- en ruimtevaarttechniek, ging ze eerst aan de slag als onderzoeksingenieur bij Ford Motor Company. Daarna ging ze aan de slag bij de CIA, waar Epps operationele ervaring opdeed tijdens een missie in Irak.

De overstap naar NASA

In 2009 maakte Epps eindelijk de overstap naar de ruimtevaart, toen ze werd toegelaten tot het astronautencorps van NASA. En na een aantal jaren bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie leek het er in 2017 op dat Epps de eerste zwarte Amerikaan zou worden die op een lange ruimtemissie mee mocht op de ISS (International Space Station).

Om deze droom waar te maken, moest Epps wel een behoorlijk pittige training ondergaan op de NASA-basis in Houston, Texas. Maar ook deels in Duitsland, Japan én Rusland waar wordt geoefend in ‘water survival’, ‘winter survival’ en ‘centrifuge training’. Best een pittige uitdaging voor de astronaut in spe, aangezien het lesmateriaal voornamelijk in het Russisch werd aangeboden.

Maar het duurde niet lang voordat Epps deze flinke uitdaging omzette naar iets positiefs: “Ik vond het zó cool om op die legendarische plek in Rusland te zijn. Dus ik besloot gewoon om het allemaal over me heen te laten komen. En dat werkte, want bij elk tentamen ging het een stukje beter.”

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

Ze trokken de stekker eruit

Na alle trainingen voelde Epps dat ze er écht klaar voor was om de ruimte in te gaan, maar dat liep helaas toch even anders. Toen de Russische spaceshuttle ‘Soyuz’ op 6 juni werd gelanceerd, zat Epps niet aan boord. NASA had haar van het programma afgehaald zonder een duidelijke verklaring.

Nou gebeurt het wel vaker dat NASA een astronaut vervangt, maar meestal is daar dan een aantoonbare reden voor. Volgens Epps zijn er in haar geval geen medische of persoonlijke redenen die meegespeeld kunnen hebben. Toch weigert de astronaut te speculeren over de werkelijke reden achter het besluit van NASA. Zeker zolang daar geen feitelijk bewijs voor is.

Soyuz Training Week culmination! More next week.

Een bericht gedeeld door Jeanette Epps (@jeanette.epps) op

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

Positief blijven

Maar, nu er wéér een ruimteprogramma is aangekondigd zónder de naam van Epps op de lijst, begint het er langzamerhand steeds meer op te lijken dat de 47-jarige nooit meer de ruimte in zal gaan. Maar denk maar niet dat Epps bij de pakken neer gaat zitten. Sterker nog, ze is heel trots op zichzelf en wat ze allemaal heeft bereikt.

“Of ik wel of niet de ruimte in ga, zegt uiteindelijk niets over mijn carrière,” vertelt ze in het interview met The Lily. “Vrouwen hebben vaak de neiging om de schuld bij zichzelf neer te leggen. Natuurlijk ben je zelf deels verantwoordelijk voor wat er is gebeurd en de rol die je daarin hebt gespeeld. Maar ik heb niets verkeerd gedaan. Dit was gewoon een besluit van NASA, meer niet.”

“Dat betekent niet dat ik er niet kapot van ben. Maar ik wil daar niet in blijven hangen, want het is niet zo dat mijn hele carrière nu in de goot ligt,” zegt Epps. “Bovendien kan ik deze tegenslag gebruiken voor iets positiefs.”

Anderen inspireren

Daarnaast voelde het voor de astronaut als een zware verantwoordelijkheid om de ‘eerste zwarte Amerikaan’ te zijn die aan boord van de ISS zou leven: “Ik heb nooit ‘de eerste’ willen worden in wat dan ook. Maar sinds ze met meisjes en jonge vrouwen praat, beseft Epps zich wel hoe belangrijk haar rol als rolmodel is. “Ik zie nu hoe erg iedereen hier hoopte dat ik de eerste zou zijn. Dat alleen al was voor mensen inspirerend en maakte ze sterker.”

Naast haar gewone werkzaamheden voor NASA, omarmt Epps daarom ook haar nieuwe functie als rolmodel voor jonge vrouwen. Het zou dus best kunnen dat ze de komende tijd wat meer tijd vrijmaakt voor lezingen en conferenties.

Ik wil jonge vrouwen leren hoe ze van A naar B komen

Jeanette Epps

En wij kunnen ons best voorstellen dat jonge vrouwen haar maar wat inspirerend vinden. “Het is niet zo dat ik op een dag wakker werd als astronaut bij NASA. Daarom wil ik jonge vrouwen leren hoe ze van A naar B komen.”

Overview effect

Het is een bekend fenomeen dat veel astronauten in de ruimte te maken krijgen met het ‘overview effect’: het moment waarop je bewust wordt van het feit dat de wereld eigenlijk maar heel klein is en dat je dus écht verantwoordelijk bent voor je medemens. Het blijkt dat Epps geen tripje naar de ruimte nodig had voor dit besef.

“Mijn doel is altijd om bij iets bij te dragen. Hoe kan je iemand anders helpen? Hoe maak je iemands leven makkelijker? Als ik er niet kom, hoe zorg ik er dan voor dat het de volgende persoon wél lukt?,” vertelt ze opgewekt in het interview. En door zichzelf dit soort vragen te stellen, schaart Epps zich automatisch in het rijtje van haar eigen voorbeelden zoals Sally Ride en Mae Jemison (de eerste Afro-Amerikaanse vrouw in de ruimte).

Bron: 
The Lily