The Vulva Gallery, Instagram
Lizzy van Hees
Lizzy van Hees
Online redacteur

Deze illustrator laat zien dat vulva’s in alle vormen en maten er mogen zijn

“De helft van de wereldbevolking heeft een vulva, en tóch schamen veel mensen zich ervoor”, zegt illustrator Hilde Atalanta. Met haar Vulva Gallery laat ze zien dat diversiteit - óók down under -  reden is voor een feestje.  

The Vulva Gallery, Instagram
The Vulva Gallery, Instagram

Dikke schaamlippen, dunne schaamplippen, ingegroeide haartjes, ongelijke schaamlippen en ware kunstwerkjes met schaamhaar. Als ik een paar minuten door de Instagram van The Vulva Gallery scroll, betrap ik mezelf op een gedachte: Wow, ik wist niet dat er zoveel vormen en maten vulva’s zijn. Het meesterbrein achter deze wonderschone illustraties is de Amsterdamse Hilde Atalanta. Toen ze tijdens haar studie psychologie een presentatie van een masterscriptie bijwoonde over de toename in schaamlipcorrecties viel haar mond nog nét niet open.

Wereldwijd behoort de schaamlipcorrectie namelijk tot één van de snelstgroeiende cosmetische ingrepen. Bij deze operatie wordt het formaat van de schaamlippen chirurgisch verkleind.

Tussen 2015 en 2016 werd deze ingreep maar liefst 45 procent keer vaker uitgevoerd dan in het jaar daarvoor. Volgens het onderzoek van de International Society of Aesthetic Plastic Surgery is de ingreep vooral in Brazilië en in de VS populair.

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

Het is vaak helemaal niet nodig

Maar ook in Nederland is de operatie populair. RTL Nieuws deed vorig jaar onderzoek bij 52 klinieken in Nederland, waarvan het grootste deel bevestigde dat het aantal schaamlipcorrecties inderdaad stijgt. Maar lang niet alle vrouwen kiezen voor de operatie omdat ze deze vanuit een medisch oogpunt nodig hebben, vertelt gynaecoloog Joke Haartsen aan RTL.

Het woord ‘correctie’ in de naam suggereert dat de schaamlippen bij deze ingreep worden omgebouwd naar een optimale vorm. Maar wie bepaalt eigenlijk hoe de optimale vulva er uit zou moeten zien? Goed vergelijkingsmateriaal is vaak dun gezaaid, dus zien de meest jongeren vooral de perfecte pornovulva’s als het summum van normaliteit. “Jonge vrouwen denken daarom dat ze kleine schaamlippen moeten hebben,” legt Haartsen uit, “ze weten niet dat hun schaamlippen normaal zijn.”

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

Laat dat laatste nou precies datgene zijn waar illustrator Hilde Atalanta een verschil in hoopt te maken. Want de presentatie die ze bijwoonde was niet enkel kommer en kwel. “Eén van de conclusies was dat je via goede seksuele voorlichting kunt laten zien dat alle soorten en maten vulva’s eigenlijk heel normaal zijn”, vertelt Hilde wanneer ik haar ontmoet in Amsterdam.

Elke dag één vulva

“Toen is het idee voor The Vulva Gallery ontstaan. Ik wilde graag iets doen tegen deze ontwikkeling en dacht: ‘Ik ben dan misschien geen onderwijzer, maar ik kan wél illustraties maken’. Dus besloot ik om elke dag een vulva te tekenen en die te posten op Instagram”, legt ze uit.

Dat het project in twee jaar tijd zó groot zou worden als het nu is, dat had de illustrator nooit durven dromen.

Ik wil laten zien dat alle vulva's leuk en normaal zijn

Hilde Atalanta

Waarom een virtuele galerie vol vrolijke vulva’s?

“Ik wil eigenlijk laten zien dat alle vulva’s even leuk én normaal zijn. En dat diversiteit juist heel goed is, in plaats van iets waar je je voor zou moeten schamen. Het is fantastisch dat we allemaal anders zijn. Laten we dat dan ook omarmen!”

Een ode aan diversiteit dus. Mist die nog wanneer het om down under gaat?

“Volgens mij schiet de seksuele voorlichting vaak tekort op dit gebied. En dat betekent dat jongeren meestal voor het eerst met andermans vulva worden geconfronteerd via porno. Als dat beeld het enige is wat je kent, dan is het niet zo gek dat je onzeker wordt over hoe je eigen vulva eruitziet.”

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

En vervolgens durven we daar vaak niet over te praten. Waar komt die schaamte vandaan?

“Ik denk dat dat komt omdat we van jongs af aan leren dat onze vulva en vagina iets is dat we verborgen moeten houden - dat wakkert gevoelens van schaamte aan. Als je klein bent, ben je erg nieuwsgierig naar je lichaam. Je gaat doktertje spelen of je voelt eens met je hand in je broek. Maar dan hoor je van de volwassenen om je heen dat dát niet de bedoeling is, ‘want dat hoort niet’ of ‘dat moet je maar doen als je alleen bent’. Eigenlijk leer je op die manier dat het iets is om je voor te schamen terwijl het een volkomen normaal lichaamsdeel is.”

“Gelukkig kunnen vrouwen onderling wel steeds vaker praten over dit soort onderwerpen. Al rusten er nog steeds genoeg taboes op normale dingen zoals afscheiding, schimmelinfecties en ongesteldheid. Hetzelfde geldt volgens mij voor hoe je vulva eruit ziet. Er zijn genoeg vrouwen die daar niet over durven te praten, zelfs niet met hun vriendinnen.”

Hoe denk je dat jouw illustraties het gesprek over vulva’s dan wél kunnen veranderen?

“Uiteindelijk willen we allemaal heel graag bij een groep horen en ‘normaal’ zijn. Mensen zijn enorm bang voor afwijzing.”

“We leven in een wereld waarin we er zó naar streven om uniek te zijn. Het is daarom best tegenstrijdig dat we ook zo graag bij een groep willen horen en er normaal uit willen zien. Aan de andere kant is het ook weer begrijpelijk, aangezien de vulva een super kwetsbaar deel van je lichaam is. Niemand wil op basis daarvan afgewezen worden. Daarom wil ik juist laten zien dat het mooi en goed is dat jouw lichaam anders is dan dat van iemand anders.”

Mensen sturen zelf foto’s op van hun vulva’s zodat jij ze kan portretteren. Ik vind dat best wel dapper. Heb je je wel eens zorgen gemaakt dat mensen dat niet aandurven?

“Ja, in het begin vond ik dat best spannend. Ik ben zelf totaal niet preuts en voor mij is het menselijk lichaam dan misschien heel normaal, maar je weet natuurlijk niet wat de rest van de wereld ervan zal vinden. Maar gelukkig zijn eigenlijk alle reacties positief geweest.”

Ik word nog steeds geraakt door hoeveel mensen zich schamen voor hun vulva

Hilde Atalanta

“Bovendien heb ik er expres voor gekozen om alle vulva’s van de voorkant te tekenen. Dat is een perspectief wat je niet zo heel vaak ziet, behalve bij jezelf als je voor de spiegel staat. Op die manier worden de illustraties naar mijn idee wat toegankelijker, misschien ook wel omdat de tekeningen niet seksueel zijn bedoeld.”

En dat blijkt te werken?

“Ja, ik heb inmiddels een wachtlijst van meer dan een half jaar. Elke dag krijg ik meerdere aanvragen. Daar sta ik zelf ook nog een beetje van te kijken.”

“De meeste mensen die mee willen doen komen uit Europa, de Verenigde Staten, Zuid-Amerika, en Canada. En toen ik vorig jaar begon met het delen van verhalen onder de illustraties, is er echt een stortvloed van aanmeldingen ontstaan. Er zijn zoveel mensen die zich herkennen in de verhalen op mijn platform en zich daardoor empowered voelen om hun eigen vulva én verhaal ook te delen.”

Dat moet je me toch even uitleggen. Wat voor verhalen deel je dan op het platform?

“Nou, ik krijg ook verzoeken van vrouwen die een vrij onbekende medische conditie hebben. Zij willen hun verhaal graag delen via The Vulva Gallery, omdat iemand anders daar misschien ook weer baat bij heeft.”

Je hebt de social media cookies niet geaccepteerd.

Om bovenstaande inhoud te bekijken moet je de social media cookies accepteren. Hierdoor kan je social media berichten zien, delen en erop reageren.

Wijzig cookie instellingen

“Een heleboel van deze vulvaverhalen zijn super herkenbaar voor anderen, al wordt er vaak nog weinig over gesproken in de publieke sfeer. Denk maar aan endometriose, PCOS en vaginisme. Ik ben eigenlijk wel blij met deze ontwikkeling op het platform. Want de boodschap wordt op deze manier sterker dan wanneer alleen ik zeg dat je mooi bent zoals je bent. Ik bedoel, wie ben ik nou?”

Ik kan me voorstellen dat het indrukwekkend is om al die persoonlijke verhalen te lezen. Is er een verhaal in het bijzonder dat je heeft geraakt?

“Ik word nog steeds geraakt door hoeveel mensen zich schamen voor hun vulva. De helft van de wereldbevolking heeft een vulva, maar door opvoeding en cultuur leren veel mensen dat dit iets is om zich voor te schamen.”

“Maar wat me het allermeeste heeft geraakt, zijn de verhalen van vrouwen die een arts bezoeken bijvoorbeeld voor een uitstrijkje. Dan lig je in de stoel bij de gynaecoloog, met je benen wijd en op je aller kwetsbaarst. Vervolgens zegt die arts dan tijdens of na het consult: ‘Je kan er wat aan laten doen, hè?’”

“Dat artsen hun patiënten zo onnodig onzeker maken, vind ik zorgwekkend. Veel van deze vrouwen hadden er voor zo’n consult überhaupt nooit over nagedacht - of waren al bijzonder onzeker over hun vulva - en dan hoor je notabene van een arts dat jouw vulva niet goed genoeg zou zijn. Ik gebruik het woord shockerend niet snel, maar dit valt toch zeker in die categorie.”

Van die verhalen zou de moed mij in de schoenen zinken. Lukt het jou wel om optimistisch te blijven?

“Ik ben 24 uur per dag, zeven dagen per week hiermee bezig. Of het nou gaat om het modereren van het platform, het maken van de illustraties, het runnen van mijn online shop of in mijn gedachten. Dat is natuurlijk best intensief af en toe, maar ik leer er gelukkig ook heel veel van.”

“Maar de échte kersen op de taart zijn de berichten van vrouwen die me vertellen dat ze zich door het zien van The Vulva Gallery voor het eerst in hun leven realiseren dat ze ‘normaal’ zijn en dat dit de eerste stap is naar zelfacceptatie - de kracht van het ‘normaal zijn’ is niet te onderschatten. Ik vind het ook heel bijzonder dat ik al meerdere e-mails heb gekregen met de boodschap: ‘Dankjewel, dankzij jou heb ik de afspraak voor mijn schaamlipcorrectie afgezegd’. Dan denk ik: My job is done.”

Ik heb een wachtlijst van meer dan een half jaar. Daar sta ik zelf ook nog een beetje van te kijken

Hilde Atalanta

Maar je gaat nog niet met vervroegd pensioen?

“Nee, dat zeker niet! Toen ik met The Vulva Gallery begon dacht ik: als ik één iemand hiermee raak, dan is mijn doel bereikt. Nu heb ik duizenden mensen geraakt, wat natuurlijk nóg beter is. Dus daar ga ik voorlopig zeker mee door.”

“Maar ik ben ook met andere projecten bezig. Mijn illustraties worden steeds vaker opgenomen in cursussen over seksuele voorlichting op middelbare scholen. Daar ben ik heel blij mee. En ik heb onlangs een samenwerking gedaan met Soa Aids Nederland, een organisatie die óók vulva- en penisillustraties gaan opnemen in hun seksuele voorlichtingscursussen. Op die manier krijgen mensen hopelijk steeds meer diversiteit te zien.”

Wat is je uiteindelijke doel?

“Ik wil dat diversiteit een basisonderdeel wordt van het seksuele onderwijs. Dat mensen leren praten over hun lichaam en seksualiteit. En ik hoop dat The Vulva Gallery daar een opstapje naar kan zijn.”

De vulva is een super kwetsbaar deel van je lichaam. Niemand wil op basis daarvan afgewezen worden

Hilde Atalanta

“En dan ben ik ook nog bezig met een Vulva Gallery-boek, waarin alle illustraties en verhalen worden gebundeld. Hierin wordt ook een hoofdstuk gewijd aan onze anatomie, het ontkrachten van hardnekkige mythes rondom de vulva en het benoemen van de ‘wonderen van de vulva’: al het moois en leuks dat de vulva te bieden heeft. Het hoeft tenslotte niet alleen te gaan om hoe het eruitziet. De vulva is ook gewoon een functioneel onderdeel van ons lichaam. Waar we veel plezier aan kunnen beleven.”

Ik ben benieuwd wat we allemaal nog voor moois gaan horen en zien van Hilde Atalanta. Als je na het scrollen door de feed vol met prachtige en diverse vulva’s zin krijgt in meer, bekijk dan ook vooral haar andere Instagrampagina ‘You’re Welcome Club’. Geloof me, die illustraties zijn ook een waar feestje voor het oog!