De eerste vrouwelijke miljonair van Amerika was de zwarte Madam C.J. Walker
Foto van Eva Jinek

De eerste vrouwelijke miljonair van Amerika was de zwarte Madam C.J. Walker

Van een wasvrouw die $1,50 per week verdiende, werkte Madam C.J. Walker zichzelf op naar de eerste vrouwelijke selfmade miljonair van de VS. Ze werd volgens Broadly een van de grootste inspiraties voor vrouwelijke én zwarte ondernemers. Dit is haar verhaal.

De eerste vrouwelijke miljonair van Amerika was de zwarte Madam C.J. Walker
De eerste vrouwelijke miljonair van Amerika was de zwarte Madam C.J. Walker

De eerste twintig jaar van Walker’s leven waren allesbehalve makkelijk. Walker, die werd geboren als Sarah Breedlove, werd eind negentiende eeuw geboren en getogen op een plantage in Louisiana als dochter van voormalige slaven. Op zevenjarige leeftijd werd  Walker wees, ze trouwde toen ze veertien was en werd moeder op haar zeventiende en was twee jaar later alweer weduwe. Omdat ze weinig tot geen geld had, woonde ze vervolgens noodgedwongen op de plantage met haar zusje en zwager.

Uiteindelijk lukte het Walker om de de plantage te verlaten en daarmee haar roerige jeugd achter zich te laten. Samen met haar dochter vertrok ze naar St. Louis om daar een nieuw leven op te bouwen. Hier werkte ze in eerste instantie achttien jaar lang in een wasserette waar ze nog geen anderhalve dollar per week verdiende. Maar dankzij de vrouwen die ze in de lokale kerk ontmoette, lukte het haar wel om haar kennis bij op het gebied van lezen, schrijven en zingen bij te spijkeren. Omdat Walker in Louisiana geen onderwijs mocht volgen, had ze hiervoor nooit leren lezen of schrijven.

Ondertussen werd ze ouder en diende de vraag zich aan wie de zorg van haar dochtertje op zich zou nemen als het haar niet fysiek niet meer zou lukken om in de wasserette te werken. Toen ze dacht dat het niet erger kon worden, begon het haar van Walker ook nog eens uit te vallen.

Ze besloot zelf aan een oplossing te werken voor het probleem en investeerde $1,25 in de ingrediënten voor haar zelfgebrouwen ‘haargroei-serum’: een tonic bestaande uit onder andere medicinale zwavel. Naar eigen zeggen verscheen er een man in haar dromen die haar de ingrediënten voor het serum liet zien. Ze begon meteen de volgende dag in de hoop haar haargroei te kunnen stimuleren voordat het te laat was.

Madam C.J. Walker was een marketinggenie
Madam C.J. Walker was een marketinggenie

Marketinggenie

Het goedje bleek te werken, want volgens Broadly kreeg Walker weer een volle bos. En met haar gloednieuwe lokken kwam ook het succes. Al ging dat niet vanzelf. Ze sjouwde haar zelfgemaakte haarserum mee langs de deuren, maakte een catalogus en plaatste advertenties in de kranten van zwarte eigenaren. En zo groeide Walker langzaam uit tot een marketinggenie: nooit had iemand de cosmetica-behoeftes van zwarte vrouwen vervuld zoals Walker dat deed. Ze wilde zwarte vrouwen met haar producten laten zien dat ze sterk en mooi waren.

In de loop der jaren werd de activist en filantroop in Walker écht wakker. Ze schonk aan goede doelen en was een actieve steun in de burgerrechtenbeweging. Ze betaalde zelfs twee jaar lang het schoolgeld van zes zwarte studenten voor het Tuskegee Institute. Hoe meer ze voor de gemeenschap deed, hoe meer kansen ze voor hen wilde creëren. Ze nam voor haar bedrijf zwarte mensen aan uit het hele land. Walker zag namelijk hoe haar gemeenschap op het land werkte, als bediende of in wasserettes zoals zijzelf. “Ik kan niet tevreden zijn als alleen ík geld verdien”, zei ze tegen The New York Times in 1914.

En aan die gedachte hield ze vast. Dat beaamde Margret Thompson die op dat moment de leiding had over Walker’s afdeling in Philadelphia. Ze zei ooit op een congres dat ze dankzij Walker in plaats van $5,00 als bediende, nu $250 verdiende per week, een goed salaris in die tijd. Ook huurde ze de eerste erkende zwarte architect in om een landhuis voor haar te bouwen in een witte buurt. Het huis stond vlakbij het huis van Amerika’s eerste miljardair John D. Rockefeller.

Activist

Naast dat ze met haar eigen bedrijf zoveel mogelijk mensen uit de zwarte community probeerde te helpen, was ze prominent lid van de burgerrechtenbeweging NAACP. Ze hielp met het organiseren van demonstraties en andere evenementen, en haalde zelf ook regelmatig de spandoeken tevoorschijn. Ook doneerde ze het grootste bedrag in die tijd aan de beweging: 5000 dollar.

Sta op en creëer je eigen kansen

C.J. Walker

Toen Walker in mei 1919 overleed aan nierfalen en ontstekingen in mei 1919, stierf ze als de rijkste zwarte vrouw uit de geschiedenis en de eerste vrouwelijke selfmade miljonair. Ze was in het bezit van een eigen bedrijf, een fabriek, verschillende laboratoria en ‘beautyscholen’. Haar bedrijf bleef uitermate succesvol, want nog steeds vliegen (geüpdate versies van) Walker’s haarproducten over de toonbank. Ook komt Netflix binnenkort met een serie over Walker’s leven, met Octavia Spencer in de hoofdrol.

“Er is geen gladgestreken weg naar succes”, zei ze ooit over haar leven. “Ik heb het in ieder geval niet gevonden. Mijn succes was het resultaat van keihard werken en vele slapeloze nachten.” Haar tip? Zit niet te wachten tot de kansen je komen aanwaaien. “Sta op en creëer ze zelf!”

Wil je nog meer lezen over deze invloedrijke vrouw? Bekijk hieronder dan het artikel op Broadly.

Bron: 
Broadly