Dawn Watson was recent in Amsterdam
Veerle Weustink
Veerle Weustink
Online redacteur

Dawn Watson ontsnapte uit een sekte en nu inspireert ze vrouwen wereldwijd

Dawn Watson groeide op in een sekte waar alles draait om seks. Nu helpt ze mensen met seksuele trauma’s om hun pijn om te zetten in iets productiefs.

 

Dawn Watson was recent in Amsterdam
Dawn Watson was recent in AmsterdamInstagram

Ondanks onze korrelige Skype-verbinding die zo nu en dan midden in een zin uitvalt, is er één ding dat niet hapert: Dawn Watsons tomeloze energie. De van origine Braziliaanse spreekt snel en met een vlekkeloos Amerikaans accent. Haar zinnen zijn doorspekt met oneliners als: “Zodra je je pijn omzet in liefde, gaat er een wereld voor je open.”

Uit de mond van een normale 29-jarige zou ik dit soort frases vrij potsierlijk vinden, maar Dawn is geen normale 29-jarige. Ze groeide op in een omgeving die voor velen van ons ondenkbaar is en wist daar nog een positieve draai aan te geven ook. Dit is haar verhaal.

Opgroeien in een sekte

In 1988 werd Dawn geboren in een beruchte sekte genaamd The Children of God. Deze sekte ontstond in 1968 in Californië en verspreidde zich over de hele wereld. Ook in Nederland ontstonden afdelingen, net als in Brazilië waar de ouders van Dawn zich aansloten bij deze hippie-achtige commune.

The Children of God begon heel onschuldig,” vertelt Dawn. “Het was gewoon een groep hippies die de wereld wilden veranderen door middel van liefde. Ze waren klaar met de strenge regels van de kerk en geloofden in een goede en liefdevolle God. Een God die seks niet als iets vies zag, maar juist als een uiting van pure liefde. Om die reden raakten ook mijn ouders betrokken.”

Maar wat begon als een idealistische groep, werd al snel een gesloten sekte vol misbruik. Dat allemaal onder leiding van één man: David Berg. “Hij werd echt gezien als een vaderfiguur,” vertelt Dawn. “Iedereen vertrouwde hem, maar hij was een meester in het manipuleren van mensen. Hij gebruikte de sekte om jonge meisjes tot seksuele handelingen te dwingen.”

Als kind leerden wij dat seks de manier is om Gods liefde te verspreiden

Dawn Watson

Zo groeide Dawn op: zonder boeken, zonder televisie en zonder besef van hoe abnormaal haar situatie eigenlijk was. Op haar 13e ontsnapte ze en begon ze aan een lange weg van zichzelf opnieuw uitvinden. Want wie ben je eigenlijk zelf, wanneer je hele leven in het teken staat van één extreem besloten groep? Ruim vijftien jaar later heeft ze daar een redelijk duidelijk idee over. Zo duidelijk zelfs, dat ze nu andere mensen helpt die in hun jeugd trauma en misbruik hebben meegemaakt.

Jouw jeugd klinkt onvoorstelbaar in mijn oren. Kan je mij een beetje uitleggen hoe zo’n sekte grip op je krijgt?

“Natuurlijk, en maar goed ook dat het onvoorstelbaar is voor jou. Het is belangrijk om te snappen dat familie niet bestaat in The Children of God. Iedereen is elkaars broer, zus of ouders. En juist die afwezigheid van familiestructuur, maakt misbruik mogelijk. Er was niemand die écht op je lette. Dat geeft mensen met slechte bedoelingen vrij spel. Vooral de kinderen waren daar de dupe van.”

Hoe dan?

“Wij leerden van jongs af aan dat seks de manier is om Gods liefde te verspreiden. Je móést sexy zijn en seksuele handelingen verrichten. Dat klinkt nu heel raar, als ik het zo uitleg. Maar de indoctrinatie was zo verfijnd, dat je niet doorhad dat het abnormaal was. Er werd je gezegd: God houdt van jou, laat mij jou Gods liefde geven. Als je dat niet deed, dan wees je als het ware God af. Dat durft geen enkel kind.”

Een foto van Dawns bezoek aan Amsterdam
Een foto van Dawns bezoek aan AmsterdamInstagram

Grepen de volwassen dan niet in?

“Ze wisten vaak niet wat er gebeurde met de kinderen. Bovendien werden de moeders ook seksueel uitgebuit. Op een gegeven moment waren er problemen met geld en overtuigde David Berg een heleboel vrouwen ervan om zichzelf te prostitueren. Onder het mom van: zo kan je Gods liefde onder meer mensen verspreiden. Ze werden niet gedwongen, maar ze waren er zelf van overtuigd dat dit het beste was om te doen. Zó ver ging de indoctrinatie. De ouders waren ook slachtoffers.”

Ondanks indoctrinatie van jongs af aan begon je te twijfelen. Hoe ontstond die twijfel?

“Ik weet nog goed dat ik als kind dacht: waarom houdt God op díé manier van mij? Waarom ziet hij me alleen als een seksueel object? Ik was compleet gebrainwashed, maar zelfs toen wist iets in mij dat dit niet klopte. Ik begon te twijfelen en vragen te stellen. Op mijn 13e wist ik het zeker: ik moet hier weg, anders ga ik dood. Niet fysiek, maar mentaal.”

Ooit kom ik terug om deze mensen te helpen

Dawn Watson

“Ik begon weg te rennen van huis. We hadden buren die drugs en wapens smokkelden. Best wel grappig, want ik had van jongs af aan geleerd dat iedereen buiten de sekte de duivel zelf was. Deze mensen bevestigden dus compleet dat beeld. Toch ging ik met ze praten en al snel kwam ik erachter dat zij iets hadden wat niemand in de sekte had: zelfreflectie. Zij wisten dondersgoed dat drugsdealen niet goed was en daar waren ze eerlijk over.”

“Dat maakte grote indruk: de mensen met wie ik ben opgegroeid, hadden géén idee van wat ze fout deden. Ze waren blind! Toen wist ik het zeker. Ik moet maken dat ik wegkom en mijn eigen stem vinden. Maar ooit kom ik terug om deze mensen te helpen.”

Je wist dus te ontsnappen, maar je liet alles achter: je vrienden, familie, je geloof. Dat lijkt me een gigantische stap.

“Het was doodeng. Ik moest alles opnieuw leren. Ik was wel weg uit de sekte, maar de angst zat nog in me. Ik ben jarenlang bang geweest dat God me haatte, dat hij me nog wel zou straffen. Ik ontmoette andere mensen die ook ontsnapt waren en ik voelde hoeveel pijn ze leden. Veel pleegden zelfmoord of verloren zichzelf in drugs en alcohol.

De sekte heeft mijn jeugd al afgepakt, meer krijgen ze niet

Dawn Watson

“Ik wilde dat koste wat kost voorkomen. Ik wilde wat van mijn leven maken. Ik wilde studeren en gelukkig worden. Deze sekte heeft mijn jeugd al afgepakt, ze krijgen niet ook nog de rest van mijn leven.”

Het klinkt een beetje cliché, maar ik ga het toch vragen: hoe vind je zoveel wilskracht?

“Het heeft me jaren gekost. Ik had geen rolmodellen of mensen die me konden helpen. Het was gewoon ik en mijn pijn. Maar dat is júíst wat ik mensen wil laten zien. Dat iedereen iets ongelofelijk sterks in zich heeft. Dat hoeft niet perse iets positief te zijn. Misschien is het wel pijn of angst, maar gebruik dit als brandstof om jezelf op een betere plek te krijgen. Doe je dat niet, dan vreet het je op vanbinnen.”

“Maar het ging bij mij ook niet zonder obstakels hoor. Op mijn 15e ontmoette ik een goeroe en volgde ik hem. Ik werd mijn tweede sekte ingezogen. Deze was niet te vergelijken met The Children of God. Er was geen seksueel misbruik, maar wel veel manipulatie. Deze goeroe werd mijn tweede vaderfiguur. Hij was de eerste die me liet zien dat een man van je kan houden, zonder iets van je te willen. Hij zag me als een persoon, niet een seksobject.”

“Toen ik negentien was overleed hij en kwam ik erachter dat hij met iedereen in de sekte een seksuele relatie had. Behalve met mij.”

Voelde je je niet vreselijk bedrogen?

“Ja. Maar ik had twee keuzes: hem voor altijd wegzetten als een monster óf accepteren dat ieder mens gebreken heeft. Ik koos voor het laatste. Iedereen heeft het in zich om lief te hebben én om kwaad te doen. Omdat iemand vreselijke dingen heeft gedaan, betekent dat nog niet dat alle goede dingen die hij óók heeft gedaan opeens waardeloos zijn. Van hem leerde ik dat een rotsituatie soms ook mooie dingen met zich meebrengt.”

Ik vertik het om een slachtoffer te zijn

Dawn Watson

“Hetzelfde geldt voor de mensen in The Children of God. Zij zijn geen monsters. Het zijn normale mensen die het goed bedoelen, maar misleid zijn. Mijn familie zit nog steeds in die sekte, dus ik wil geen kwaad over ze spreken.”

Dat klinkt heel mooi, maar eerlijk gezegd vind ik het moeilijk om te bevatten. Hoe kan je zo iemand vergeven?

“Ik moest wel. Ik vertik het om een slachtoffer te zijn. Daarom begon ik te praten met andere vrouwen die ook misbruik hebben meegemaakt. Zij leerden me: wij zijn niet onherstelbaar gebroken. Er zijn ons vreselijke dingen aangedaan, maar dat gaat niet de rest van ons leven bepalen. Het enige waar ik wél grip op heb, is mijn toekomst. Ik wilde niet langer langs de zijlijn staan en zeggen: zij zijn monsters, ik haat ze. Om verder te gaan, moest ik wel leren vergeven.”

Het thema vergeven komt vaak terug. Waarom is dit zo belangrijk voor jou?

“Pijn leidt tot nog meer pijn. Dit is een simpele filosofie waar ik veel aan heb gehad. Ook ik was vreselijk tegenover andere mensen. Simpelweg omdat ik niets had gedaan met mijn eigen problemen. Door te vergeven, kon ik de pijn omzetten in iets positiefs.”

Toen Dawn de helft van haar twintigerjaren aantikte, liep ze vast. Hoewel ze al flink wat stappen had gemaakt, voelde ze zich nog niet comfortabel met praten over wat ze had meegemaakt. Tot ze naar een congres van zelfhulpgoeroe en levenscoach Tony Robbins ging. In de populaire Netflixdocumentaire ‘I’m not your guru’ zien we hoe ze aan Robbins haar hele levensverhaal vertelt.

Tony Robbins en Dawn Watson
Tony Robbins en Dawn WatsonInstagram

Het Tony Robbins-congres was een gigantische doorbraak voor jou. Waarom?

“Ik liep vast. Ik wist dat ik mezelf en anderen moest vergeven om door te gaan, maar ik kon het niet. Ik hield zoveel woede en pijn binnen. Tegenover Tony kon ik dat eindelijk laten gaan. Ik durfde eindelijk te zeggen: dit ben ik, dit zijn mijn littekens, ik wil niet meer doen alsof. Dat gun ik anderen ook. Want tot die tijd ben je nooit echt vrij. Het misbruik is nog steeds een deel van jou.”

Het moment waarop je open durft te zijn tegenover Tony Robbins is mooi om te zien, maar ik krijg er toch een unheimlich gevoel van. Is dit niet de zoveelste goeroe waar je je vertrouwen inlegt?

“Hm, goede vraag. Er zijn veel mensen die naar Tony kijken als een goeroe. Begrijp me niet verkeerd, ik vind Tony een geweldig persoon en kijk ook wel een beetje tegen hem op. Maar dat is niet zo vreemd toch? Ik bedoel, ik kijk ook op tegen Oprah.”

Ik geloof heilig in de kracht van vergeving

Dawn Watson

“Het verschil is volgens mij dat ik ook zie dat hij niet perfect is. Een goeroe is iemand, waarvan je overtuigd bent dat die persoon niets fout kan doen. Dat geloof ik niet. Tony is ook maar een mens, he fucks up sometimes.”

Inmiddels help je andere vrouwen en mannen die misbruikt zijn in hun jeugd. Wat is de grootste les die je hen leert?

“50 procent van het verwerken is er gewoon voor uitkomen. Dat is de eerste stap. Het grote nadeel van je pijn delen, is echter dat het snel destructief kan worden. Daarom vertel ik altijd dat er een tweede en belangrijke stap is: iets positiefs doen met je pijn. Die tweede stap vind ik vaak nog ontbreken bij bijvoorbeeld de #MeToo-beweging.”

Hoezo?

“Ik vind de #MeToo-beweging prachtig en heb ontiegelijk veel respect voor deze vrouwen én mannen. Maar ik ben ervan overtuigd dat we niet alleen moeten vertellen wát er is gebeurd, maar ook iets positiefs moeten doen met al deze informatie. Anders creëer je alleen maar meer ellende. Daarom geloof ik ook heilig in de kracht van vergeving.”

Nu helpt Dawn mensen met seksueel trauma’s om hun pijn om te zetten in iets productiefs
Nu helpt Dawn mensen met seksueel trauma’s om hun pijn om te zetten in iets productiefsInstagram

Wat als je dat niet kan?

“Zoek hulp, vind iemand die het wel kan! We zijn een zusterschap, daarom moeten we elkaar helpen en inspireren. Dat is ook wat ik wil doen. Laten zien dat er hoop is, zelfs als je mijn jeugd hebt gehad.”

 

Dawn heeft recentelijk de handen ineengeslagen met de Nederlandse Stichting Free a Girl, een stichting die zich wereldwijd inzet om meisjes uit de gedwongen prostitutie te bevrijden. Samen met Dawn zet Free a Girl in Brazilië een 'trauma recovery program' op zodat deze meisjes verder kunnen met hun leven. Dit project wordt gesteund vanuit Tony Robbins. Free a Girl en Dawn zijn op dit moment een wereldwijd programma aan het ontwikkelen voor meisjes die slachtoffers zijn van seksuele uitbuiting.

Voor meer info zie: https://www.freeagirl.nl/